La couverture neigeuse au sol est une ressource capitale pour les régions montagneuses afin de maintenir le débit des rivières, approvisionner l’écosystème local en eau douce, et assurer le tourisme hivernal, notamment dans les stations de ski. Le taux d’activité, d’emploi, le chiffre d’affaire et les bénéfices de centaines de stations de ski des Alpes reposent essentiellement sur les conditions météorologiques, principalement des tombées de neige naturelle, mais également, et de plus en plus, des conditions favorables à la production de neige artificielle.

Depuis les années soixante-dix, les responsables des stations de ski ont considérablement amélioré leurs pratiques de gestion de la neige. Leur objectif initial était d’atténuer l’impact de la variabilité interannuelle des chutes de neige, mais depuis récemment, ils visent également à palier aux effets du réchauffement climatique.

 

Par conséquent, les stations de ski dépendent fortement de conditions précises pour la fabrication de neige artificielle ( la disponibilité d’eau froide , une température inférieure à celle du gèle et des conditions de faible humidité). Avec les dernières techniques de préparation et  maintenance des pistes de ski, de gestion des stocks de neige et de fabrication de neige artificielle, une station de ski type peut maintenir la  durée de la saison malgré 30% de neige en moins.  Les stations de ski utilisent de plus en plus des technologies avancées afin d’appréhender les conditions neigeuses et adapter leurs modes de gestion. Elles pourraient donc réellement bénéficier d’outils qui leur permettraient d’anticiper  les conditions météorologiques, et ainsi faciliter leurs prises de décisions.

Au delà des indications de prévisions météorologiques, les responsables des stations de ski doivent s’appuyer sur des sources d’informations variées et dispersées, ce qui contrarie leur capacité à faire face à la forte variabilité des conditions météorologiques. L’amélioration de la capacité à anticiper les prévisions à toutes les échelles, c’est à dire de l’échelle de la « prévision météorologique » (jusqu’à 5 jours) jusqu’aux « prévisions saisonnières » (c’est à dire plusieurs mois), renforce la persévérance des parties prenantes et assure leur capacité à l’adaptation en temps réel.

Le projet PROSNOW vise la conception d’un démonstrateur de prédictions climatiques et météorologiques, articulé à un système de gestion de la neige à l’échelle d’une semaine jusqu’à plusieurs mois, et destiné aux besoins de l’industrie du ski. PROSNOW appliquera des savoirs de pointe en matière de prévision des conditions atmosphériques et neigeuses. Les produits associés répondront aux besoins des stations de ski et iront bien au delà des derniers produits existants.

La valeur ajoutée de tels services sera étudiée et documentée. Le projet suggère un système orienté sur les Alpes (qui inclue des stations de ski situées en France, en Suisse, en Allemagne, en Autriche ainsi qu’en Italie). Le projet associe des fournisseurs de services de prévisions météorologiques et climatiques, des institutions spécialisées dans la modélisation du manteau neigeux, 8 représentants de stations de ski des Alpes, des organismes représentant les responsables des stations de ski ainsi qu’un groupe de fournisseurs privés, qui proposent des services high-tech pour la gestion de la neige (le contrôle de l’épaisseur de la couche de neige sur les pistes, des systèmes de productions de neige artificielle, des systèmes de prévisions, des applications …). La valeur ajoutée du démonstrateur sera évaluée par le secteur du ski, mais également par d’autres parties prenantes, notamment des organismes du tourisme locaux et régionaux, des gestionnaires des ressources hydraulique et des prévisionnistes de catastrophes naturelles.

Bien plus loin que la conception, le développement et la mise en oeuvre du démonstrateur, PROSNOW visera à évaluer la plus-value économique du produit développé, à consolider le cadre juridique pour pouvoir rendre le démonstrateur opérationnel et poursuivre avec sa diffusion sur le marché.